Libro del mes

The Big Problem of Small Change

Thomas J. Sargent y Francois R. Velde

Editorial: Princeton U. Press, 2002. Tercera impresión, 2003


 

Esta notable historia de la solución del “problema de la calderilla” es el resultadote la colaboración del Prof. Thomas Sargent , recientemente premiado con el Nobel de Economía y el Dr. Francois Velde del Banco de la Reserva Federal de Chicago. Pocas veces habrá sido tan fructífera la colaboración entre un cultivador de la teoría macroeconómica y un historiador de la moneda como en este caso. El libro recorre la evolución de las formas monetarias y la política numismática desde Carlomagno hasta el momento a mediados del siglo XIX en que finalmente se resolvió el problema técnico de la moneda fraccionaria.

Ha costado mucho tiempo y mucho experimento descubrir las regularidades a las que obedece la calderilla o moneda fraccionaria. El desconocimiento de lo que gobierna el valor y cantidad de la moneda fraccionaria tiene consecuencias inesperadas, principalmente su recurrente escasez, con el consiguiente trastorno del comercio. Curiosamente, la escasez de moneda fraccionaria se agudiza más cuando las Autoridades aumentan las acuñaciones para paliar la  falta della. Más de una vez he vivido, en España, en Italia, en Argentina circunstancias en que me devolvían el cambio con sellos de correo, con caramelos o cajas de cerillas porque faltaban fracciones de peseta, de lira o de peso. Normalmente eran ésos momentos de inflación creciente. Es sabido que sólo puede haber inflación continuada de precios cuando se expande la oferta de dinero, con lo que otra vez nos topamos con el susodicho problema de la calderilla, que más falta cuanto más se produce de ella.

Aunque el dinero es tan útil que aceptamos no recibir interés por tenerlo en el monedero o la cartera, hay un dinero sobresalientemente útil, la moneda fraccionaria, porque sirve tanto para pagos pequeños como grandes. Esta utilidad superior para pagos pequeños comparada con los billetes de banco o los apuntes informáticos debe materializarse en su mayor valor. Si las Autoridades aumentan demasiado la oferta de calderilla,  el poder de compra de ésta va cayendo hasta que vale la pena fundir el metal que contiene. Es decir que, paradójicamente, una oferta más abundante de calderilla lleva a su desaparición.

Sargent y Velde estudian con especial atención el período de la inflación del vellón en Castilla durante los reinados de Felipe III y IV. Los consejeros económicos de esos monarcas fueron descubriendo que era posible paliar la falta de pequeñas monedas devaluándolas, es decir, resellándolas con un valor facial más alto. Así, su valor en maravedíes faciales volvía a ser mayor que el cobre que contenían y desaparecía el incentivo para la fundición. Pero al poco tiempo la tal devaluación inflaba los precios y la calderilla volvía a escasear.

El cómo manejar la calderilla no se descubrió por fin hasta la centuria del mil ochocientos, cuando se comenzó a aplicar la “fórmula estándar”: la pequeña moneda debía tener un valor metálico siempre menor que el facial; había que limitar la cantidad de calderilla de tal manera que no creara inflación; y tenía que mantenerse su plena convertibilidad con la moneda principal.

Este libro ofrece una útil lección sobre las leyes del dinero. Más que en ningún otro campo de la economía, las leyes que gobiernan el dinero son válidas para todos los lugares y períodos, por ser abstractas, objetivas y resistentes a la voluntad de los hombres, especialmente de los políticos. En materia monetaria hay poco lugar para el voluntarismo. 

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